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Mi marciano favorito está vivo.

 

Rover marciano

Tan emocionante como pueda ser el nuevo hallazgo de este robot (un nuevo meteorito), lo es su condición de pertinaz superviviente. No sé si por su condición de engendro electromecánico tiene mucho sentido hablar de robot aventurero, pero seguro que si es una increíble aventura para aquellos que llevan tiempo dando órdenes al juguete para que este siga dando tumbos salpicados de satisfactorias sorpresas, y no muera víctima de la extrema dureza de la climatología marciana, o atascado irremisiblemente en un arenal.

Recordemos que los rovers marcianos Oportunity y Spirit son dos robots idénticos. El Spirit aterrizó en Marte el 4 de enero de 2004 y su gemelo Opportunity aterrizó tres semanas después el 24 de enero de 2004. La misión inicial para ambos robots se pensó que duraría un máximo de tres meses debido a la dureza de las condiciones marcianas.

El Spirit llegó a estar a punto de quedar inutilizado por la acumulación de diversos problemas, pero  los técnicos de la NASA consiguieron “rejuvenecer” el Spirit., este últimamente parece que tiene problemas recurrentes con su antena. (no parece que tenga buena pinta este problema, pero estos juguetes son una caja de sorpresas). Ya casi nos estábamos olvidando de los rovers porque hacía ya tiempo que no nos proporcionaban ninguna buena noticia, pero el otro robot, el Opportunity continua dando satisfacciones.

Block Island

Block Island

El Opportunity se ha encontrado con otro nuevo meteorito llamado «Shelter Island», otra roca bastante grande de unos 47 cm de longitud, que probablemente sea un meteorito venido del espacio.

Meteorito marciano

Meteorito marciano Block Island descubierto por el Opportunity

El anterior descubierto, el 31 de julio, llamado  «Block Island», tenía 60 cm de longitud y estaba apenas 700 m de distancia de este nuevo meteorito.

Sin duda un nuevo regalo para la ciencia de este heroico robot que, de momento, se niega a morir.

Unos robots increíbles, les dieron tres meses de vida y los construyeron con piezas baratas no expresamente diseñadas para esta misión, garantizadas con un periodo de solo un par de años, y llevan más de cinco años y medio funcionando.

Es como un cuento de ciencia ficción

Modelo robótico de Leonardo da Vinci con mecanismos internos.

Modelo robótico de Leonardo da Vinci con mecanismos internos.

El robot es un tipo de máquina que empezó a ser imaginado incluso antes de que fuera descubierta la electricidad, y nuestra imaginación siempre ha volado muy lejos en relación con los robots humanoides. Estos rovers ni son humanoides, ni poseen habilidades emocionales, pero se han ganado a pulso nuestra simpatía.

No me cabe duda, la realidad supera a la ficción continuamente.

Si Leonardo da Vinci levantara la cabeza…

PD Sigue vivo (8-Nov-2009):

El Opportunity se topa con una nueva y extraña roca. Si anteriormente fueron hasta tres los meteoritos los que se cruzaron en el camino de Opportunity, ahora una nueva roca «Marquette Island» apareció ante los ojos del rover, en esta ocasión su naturaleza no parece clara, esperar hasta que el vehículo se aproxime lo suficiente para examinarla. Ya ha recorrido el 25% del camino hasta el crater Endeavour

 

Rover Confirms Meteorite on Mars

La tenacidad de dos increíbles robots.

Rover marciano

Rover marciano

Los rovers marcianos Opportunity y Spirit son dos robots idénticos. El Spirit aterrizó en Marte el 4 de enero de 2004 y su gemelo Opportunity aterrizó tres semanas después el 24 de enero de 2004. Utilizaron paracaídas y bolsas de aire para amortiguar el impacto con el suelo. Tras ambos aterrizajes exitosos, cada uno en lados opuestos de Marte, lograron desempeñar distinto tipo de misiones de gran interés científico tales como prospecciones a diferentes profundidades para examinar el subsuelo, determinar si hubo o pudo haber vida en Marte, caracterizar el clima de Marte, estudio de la geología de Marte, y efectuar estudios de la historia geológica del agua, factor clave para descifrar el pasado de los cambios climáticos del planeta. Realizaron cientos de miles de fotografías. La misión inicial para ambos robots era de poco más de tres meses pero aún no se da por finalizada. El motor de la rueda derecha de Spirit ya no funciona; el circuito del calefactor de Opportunity se ha interrumpido y el brazo robótico del vehículo acusa problemas de desgaste. La climatología marciana ha hecho que los paneles solares tuvieran periodos de muy baja eficiencia. Los robots han sufrido periodos de inactividad prolongados para evitar la muerte por agotamiento de las baterías. La noticia es que pese a la hostilidad del clima marciano y a la gran cantidad de problemas técnicos, estos robots llenos de achaques propios de su edad y de la dureza del trabajo realizado, aún no están muertos.

Los éxitos científicos han sido extraordinarios, pero en este artículo voy a hablar de estos maravillosos juguetes. Me apetece destacar a muy grandes rasgos las principales incidencias de funcionamiento de estos pequeños robots. La bitácora de sus incidencias se cuenta por soles (días marcianos). El día marciano equivale a 24 h 39 min 35,3 s.

Spirit:

La primera incidencia de funcionamiento anormal ocurrió el 21 de enero de 2004 (Sol 18). Ese día el Spirit dejó abruptamente de comunicarse con el mando operativo de la misión. Al día siguiente el robot transmitió por radio una señal, con información ilógica. Después de algunas pruebas diagnósticas el 24 de enero de 2004 el equipo de reparación del Spirit anunció que el problema con la memoria flash. (del mismo tipo que las memorias de las cámaras de fotos). Después de algunas pruebas más y de algunos diagnósticos erróneos resultó que era un problema de software. (Demasiados ficheros abiertos). El 6 de febrero (Sol 33), el robot se restauró a su condición activa original, y se reiniciaron las actividades científicas.

Del sol 239 al 262, el Spirit fue inaccesible debido a que Marte estaba en conjunción con el Sol.El 29 de septiembre de 2004 acabó el periodo de inactividad. El 10 de marzo de 2005 los paneles solares aumentaron su rendimiento. Posiblemente el viento limpió los paneles solares consiguiendo que la duración de la misión se alargase significativamente.

En julio de 2007 se desarrolló a escala global marciana una gran tormenta de polvo que afectó severamente al robot Spirit y a su gemelo Opportunity.

El 7 de agosto de 2007 el cielo donde está el Spirit se aclaró levemente y permitió mover su brazo mecánico por primera vez en tres semanas.

Después de que una tormenta cubriese de polvo sus paneles solares en noviembre de 2008, las baterías del Spirit se descargaron peligrosamente, y los técnicos detuvieron su marcha para evitar males mayores. Parches aplicados por radio desde la Tierra han conseguido, minimizar estos problemas, y el Spirit vuelve a funcionar una vez más.

El Opportunity:

Durante el Sol 23 el (16 de febrero) Opportunity abrió con éxito zanjas en la tierra descubriendo la presencia de agua helada.
El 26 de abril de 2005 (sol 466) el Opportunity quedó atascado en un pequeño montículo arenoso y tardaron casi cinco semanas en poderlo sacar de allí. eso fue el 4 de junio (Sol 484).

Tras recorrer ocho km en dos años y medio, el robot Opportunity llegó al borde del cráter Victoria el 27 de septiembre de 2006, con 800 metros de diámetro y 70 metros de profundidad. En junio de 2007 tras estudiar detenidamente las distintas vías de acceso al interior del cráter, se decidió que Opportunity entrase en el cráter aún arriesgándose a que no pudiera salir. Pero tras haber explorado Marte durante tres años y medio en misiones diseñadas originalmente para tres meses, un acontecimiento no previsto estuvo a punto de acabar con los dos robots: una tremenda tormenta de polvo de carácter global.

El 17 de julio de 2007 la energía producida bajó considerablemente en los dos días siguientes,  por lo que los técnicos enviaron al robot la orden de interrumpir incluso las comunicaciones con la Tierra con el fin de ahorrar energía. Finalmente el Opportunity entró al cráter Victoria el 11 de septiembre de 2007. El 28 de agosto de 2008 el equipo de conducción del Opportunity usó las propias huellas de ingreso al cráter hechas cerca de un año atrás como la senda para sacarle del cráter.

Situación actual:

Como es lógico y natural los hallazgos de unas misiones actúan de guías para futuras misiones y recordemos que La sonda Phoenix, gracias al trabajo previo, descubrió finalmente agua en Marte. Phoenix a diferencia de los rovers  usó para aterrizar pequeños cohetes similares a los que llevaban hace tres décadas las dos sondas Viking para posarse en el suelo marciano tras el inicio del descenso con paracaídas. Esta sonda aterrizó en Marte en Mayo del 2008 y su misión finalizó unos meses después el 10 de Noviembre del mismo año, pero los rovers no han finalizado su misión. Ahora el reto parece ser averiguar cuanto pueden aguantar desplazándose aunque sea a trompicones por el suelo marciano.

La distancia que nos separa de Marte oscila entre unos 55 millones y unos 400 millones de kilómetros. Esto supone que los tiempos de comunicación bidireccional (mensaje y respuesta) oscilan más o menos entre 6 minutos y 45 minutos. En general, esto significa que la sonda ha de tener un cierto grado de autonomía que le permita valerse por sí misma y todo lo que representan estas incidencias y sus soluciones, suponen una información valiosísima, porque aún queda mucho para que un viaje tripulado a Marte sea posible y la robótica es aún la herramienta imprescindible para la exploración espacial.

Ya casi nos estábamos olvidando de los rovers porque hacía ya tiempo que no nos proporcionaban ninguna buena noticia. La última noticia es que los técnicos de la NASA han conseguido «rejuvenecer» el Spirit. http://blogs.nature.com/news/thegreatbeyond/2009/04/spirits_spirits_rejuvenated.html  Simplemente el hecho de poder continuar desplazándose sacando fotos varios años después en ese infierno helado me parece una hazaña técnica muy importante. Los datos científicos obtenidos no lo son menos. No me extraña que no quieran finalizar la misión. creo que costaron cada uno unos 100 millones de dólares y han sobrevivido a montones de situaciones límite. Esos robots no paran de dar sorpresas, cada nuevo día funcionando y aportando datos es un regalo. Por cierto, no tienen interruptor de apagado. Si no tienes tiempo ahora anota esta dirección y vuelve con más tiempo para ver el documental en español. Merece la pena. Es una de las aventuras científicas más emocionantes que yo he visto.

Documental en español sobre el Spirit y el Opportunity:

  1. EL SPIRIT Y OPPORTUNITY 1(español)
  2. EL SPIRIT Y OPPORTUNITY 2(español)
  3. EL SPIRIT Y OPPORTUNITY 3(español)
  4. EL SPIRIT Y OPPORTUNITY 4(español)
  5. EL SPIRIT Y OPPORTUNITY 5(español)
  6. EL SPIRIT Y OPPORTUNITY 6(español)
  7. EL SPIRIT Y OPPORTUNITY 7(español)
  8. EL SPIRIT Y OPPORTUNITY 8(español)

Otros vídeos:

Otras referencias:

 

¿Para cuando y para qué poner el pie en Marte?

Lo confieso, tengo mucho interés por el tema de los viajes espaciales y Marte me apasiona. En esta ocasión quiero presentar tres extensos artículos publicados por Yuri Zaitsev sobre el particular.

Sonda espacial Phoenix aterrizando en Marte

Sonda espacial Phoenix aterrizando en Marte

En ellos se aborda toda la problemática de una expedición a Marte que para empezar duraría 350 días de ida, otros tantos de vuelta y puede que un mes más de estancia allí. Se compara con la aventura espacial de poner un pie en la Luna, pero yo me temo que eso seria quedarse muy corto. Pese a estar mejor preparados tecnológicamente, esta nueva aventura supone un reto mucho mayor. El obstáculo principal es la fragilidad del cuerpo humano frente a un viaje de estas características.

El interés por este planeta va en aumento. Lo poco que sabemos de él, en especial su pasado, en el cual tuvo que existir gran cantidad de agua y quizás incluso vida, nos estimula a imaginar todo tipo de posibilidades y el deseo insaciable de la ciencia es el de poner un pie allí, y desafiar nuevamente nuestros límites.

Se plantean tal cantidad de problemas nuevos, que sería una auténtica hazaña llegar a poner un pie en Marte. Me permito comentar unas pocas citas de estos extraordinarios artículos.

Hay quien tiene una visión excesivamente optimista:

Para el director del Departamento de Industria Militar (Ministerio ruso de Industria y Energía) Yuri Kóptev, «ese viaje (a Marte) puede comenzar mañana, porque las posibilidades técnicas lo permiten.

Posiblemente el plan más elaborado y costoso sea el de los EE.UU.

Estados Unidos, que se propone comenzar su viaje a Marte despegando desde la Luna.

…la expedición marciana estadounidense sería la variante más costosa porque en un comienzo, habrá que transportar los elementos del complejo expedicionario marciano hasta la Luna.

Esto ya da una idea de planes nada inmediatos. Otra cosa será que como en el caso de la Luna surjan las prisas y se organice una competición por ver quien llega antes Marte. El efecto propagandístico sería enorme pero no parece que estemos preparados para dar el banderazo de salida. Menciono dos de los problemas que se tratan en estos artículos.

…para la realización de la expedición marciana todavía quedan muchos problemas por resolver. Entre ellos, se pueden destacar aspectos fisiológicos y psicológicos que habrá que resolver.

…la radiación galáctica y solar, que fuera de los límites de la magnetosfera terrestre tiene una intensidad altamente elevada. En los dos años que durará el vuelo de ida y regreso a Marte, la dosis de radiación acumulada por los cosmonautas podrá ser el doble de la norma permitida,…

En estos artículos se mencionan algunas fechas, pero considero que es mejor dejar abierta la primera parte de la pregunta de mi título ‘Para cuando  poner el pie en Marte’, yo veo prematuro incluso hablar de fechas. La segunda parte de la pregunta ‘Para qué poner el pie en Marte’ intentaré mojarme un poco más. La opinión de Yuri Zaitsev es la siguiente:

En más de una ocasión han ocurrido catástrofes cósmicas en los planetas, incluso en la Tierra. En el futuro, esas catástrofes no se pueden excluirse, sobre todo aquellas que puedan ocasionar la desaparición de la humanidad, y por esta razón, la Tierra debe tener un planeta de reserva.

Stephen W. Hawking que está pasando un grave problema de salud, y al cual le deseo una pronta recuperación, en la celebración de los 50 años de la NASA, en una conferencia en la Universidad de Georgetown, dijo «Si la raza humana va a continuar otro millón de años, tendremos que ir donde nadie ha ido jamás», ¿pero seremos capaces de esperar tanto? ¿Aguantará hasta entonces nuestro planeta? ¿No sería más prudente acelerar las investigaciones en materia de viajes espaciales? ¿Jugaremos a la lotería con el futuro de la especie humana?

Tal como yo lo veo es una cuestión de lotería y de tiempo. La llegada de un problema que acabe con nosotros, (cambio climático, asteroide, tormenta solar brutal, etc) no es algo necesariamente previsible y evitable. Podría pillarnos por sorpresa en cualquier momento antes de ese millón de años que sugiere Hawking.

Los tres excelentes artículos de Yuri Zaitsev que hemos comentado son:

  • Los escollos del vuelo espacial a Marte
  • Los escollos del viaje espacial a Marte
  • ¿Para qué enviar a Marte una nave espacial y desembarcar cosmonautas en su superficie?

 

 

¿Sería posible terraformar Marte?

Marte - Valles marineris (Wikimedia)

Marte – Valles marineris (Wikimedia)

Es lógico que esta pregunta empiece a surgir cada vez con más fuerza, dadas las similitudes de este planeta con el nuestro. No es que sea muy parecido a la Tierra, pero en el sistema solar es lo más parecido que existe, y si no puede hacerse tal cosa en Marte, seguramente no podremos terraformar ningún otro planeta del sistema solar. La terraformación es un concepto que es bastante utópico que está en auge. Digo que es utópico, porque se me ocurren hazañas mucho más factibles en nuestro propio planeta y sin embargo parece que aún no podemos llevarlas a cabo. Yo de momento me conformaría con bajar los niveles de CO2 en nuestro planeta para frenar el efecto invernadero, y frenar la continua extinción de especies que empobrece día a día nuestra biodiversidad. Se nos queda pequeño nuestro planeta y ya soñamos con mudarnos a Marte. En cualquier caso las especulaciones racionales que intentan anticipar futuras alternativas de progreso humano me parecen un ejercicio muy interesante aunque solo sirvan de momento para darnos cuenta de nuestras propias limitaciones.

La terraformación son palabras mayores, y nos mantendría en la dependencia de un astro, el Sol, que al parecer se ha portado muy bien en los últimos cientos de millones de años, pero yo creo que si lográramos diseminarnos por distintos sistemas solares de nuestra galaxia, aseguraríamos nuestra supervivencia y nuestra diversificación como especie. Si la terraformación es una utopía, el éxodo fuera del sistema solar, también lo es. Son supuestos lícitos en ciencia-ficción y yo me centré en la idea del éxodo extra solar para mi novela, pero estamos muy lejos de todo ello, y por desgracia la Tierra se nos queda pequeña a gran velocidad.

Recomiendo la lectura de El Sistema Solar – Marte (V).  De la lectura de este amplio e interesantísimo artículo se desprende que en realidad la formación de una pequeña colonia humana en Marte no sería algo tan impensable.

En todos estos ensayos tenemos tendencia a infravalorar los problemas sociológicos. Ni siquiera parece que seamos capaces de autocontrolar nuestras actividades  humanas en la Tierra de un modo racional y sostenible. Priman los egoísmos particulares y por desgracia, me temo que eso sea lo primero que nos llevaremos de aquí con nosotros a cualquier otra parte. El verdadero problema puede no ser técnico. El verdadero problema puede que seamos nosotros mismos.

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