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Categoría: Ciencia ficción Página 2 de 8

¿Podría Encédalo albergar vida bacteriana, o incluso vida pluricelular?

Encédalo es una luna de Saturno y su superficie helada podría estar ocultando un interior muy interesante donde las condiciones para la vida bacteriana serían apropiadas. La sonda espacial Cassini registra chorros de agua helada en varios vuelos cercanos a la superficie de Encédalo.

La sonda Cassini ha sobrevolado varias veces las grietas que apareces en este satélite a través de las cuales exhala vapor de agua, sales minerales y materia orgánica a través de géisers.

Carolyn Porco, la jefe del Equipo de Imágenes Científicas de la sonda espacial Cassini, afirmó «Al final, ese es el lugar más prometedor que conocemos para la investigación en astrobiología».

La NASA halla condiciones de vida favorables en una luna de Saturno

La sonda espacial Cassini ha registrado chorros de agua helada en varios vuelos cercanos a la superficie de luna de Saturno, Encédalo, que podrían indicar un hábitat favorable para la existencia de vida, según ha informado la NASA en su página web.

El artículo hay que leerlo enterito. Es interesantísimo e invita a hacer volar la imaginación.

Explorando más allá de lo que ahora sabemos:

Como biólogo y como escritor de ciencia ficción no me cabe más remedio que explorar el mundo que la ciencia podría llegar a descubrir detrás de estos hallazgos.

En astrobiología se viene usando las condiciones terrestres como referente para buscar lugares en el espacio que pudieran alojar vida. Eso supone elegir planetas que deben situarse a una distancia de su estrella adecuada para crear en superficie condiciones térmicas adecuadas. Ni muy cálidas y muy frías.

Si aparece vida en Encédalo la búsqueda debería ser ampliada a muchísimos planetas más, porque la vida en la Tierra es diferente. Se sitúa principalmente en la superficie, y  la fuente energética principal para la vida en nuestro planeta es la luz solar. En el caso de encontrarse vida en Encédalo estaríamos hablando de vida bajo la superficie y la energía sería energía geotérmica. Estas condiciones podrían estar presente en muchos planetas más de los que actualmente se están considerando como candidatos a albergar vida.

De hecho, en la tierra hay algunos ecosistemas marinos donde no llega la luz solar y donde aparecen ecosistemas muy especiales en torno a la energía química que estos organismos obtienen de compuestos de las emanaciones volcánicas.

Me parece esto muy interesante porque en mi opinión las posibilidades no se reducen a la  posibilidad de encontrar vida bacteriana. Puede que nunca se logre encontrar nada allí, pero también podríamos llevarnos una monumental sorpresa.

En la Tierra existen organismos quimioautótrofos  diferentes de la mayoría de los seres vivos:

Los organismos quimioautótrofos o quimiolitótrofos son aquellos capaces de utilizar compuestos inorgánicos oxidados (CO2) como sustratos para el metabolismo respiratorio. Es una facultad exclusiva de las bacterias quimiosíntéticas.

Poliquetos y otros animales en fumarolas submarinas.

Poliquetos y otros animales en fumarolas submarinas.

Al igual que los fotoautótrofos (como algas y plantas) los quimioautótrofos utilizan el CO2 como fuente principal de carbono, pero a diferencia de ellos, no utilizan la luz como fuente de energía sino que la obtienen por oxidación de compuestos inorgánicos reducidos, tales como NH3, NO2-, H2, formas reducidas del azufre (H2S, S , S2O3-) o Fe2

Estas bacterias se encuentran en hábitats marinos profundos donde la corteza terrestre es delgada y existen respiraderos hidrotermales y fumarolas. Transforman los productos químicos de estos respiraderos (que son muy tóxicos para la mayoría de los seres vivos), en alimento y energía. De esa forma se convierten en alimento para otros organismos.

Lo más interesante es que a partir de estas bacterias pueden surgir cadenas tróficas basadas en la quimiosíntesis, en vez de en la fotosíntesis. Son seres vivos que no tienen ninguna conexión posible con los seres vivos ordinarios.

Se han encontrado abundantes organismos superiores que usan estas fuentes de energía y que forman ecosistemas en torno a estas fumarolas. Por ejemplo: el gusano de tubo gigante (Riftia pachyptila, y tolera condiciones extremas de altas temperaturas y grandes concentraciones de sulfuro.  De su extremo superior, emergiendo del tubo, nace un penacho branquial rojo. Posee un órgano especial en forma de saco llamado trofosoma. Éste alberga en simbiosis miles de millones de bacterias quimioautótrofas que pueden constituir más de la mitad del peso del gusano y que le ayudan a sintetizar su alimento. La hemoglobina de este gusano no transporta oxígeno sino sulfuro de hidrógeno.

Además de estos gusanos, se han encontrado otras criaturas que igualmente se han adaptado a vivir en estas condiciones extremas y sin luz solar, tales como moluscos y crustáceos.

Estas formas de vida se consideran excepcionales y extrañas en la Tierra,  pero son buenos candidatos como formas de vida extraterrestre para lugares que presenten  condiciones diferentes de las de nuestro planeta.

Con lo que acabamos de explicar, podemos comprender que esa actividad geotérmica descubierta en Encédalo podría significar en el más optimista de los casos algo más que simple vida bacteriana.

 

La NASA está desarrollando un arpón para tomar muestras de cometas.

Se están haciendo pruebas con una ballesta grande de metal capaz de generar 1.000 libras de fuerza que dispara un arpón contra un recipiente lleno de piedras y arena para simular un cometa.

La ballesta se reemplazará con un cañón en el dispositivo final. Las pruebas tienen como objetivo desarrollar un sistema capaz de disparar un arpón atado con un cable que permita recuperar muestras del material de un cometa en pleno vuelo.

Existe un gran interés por averiguar la composición de estos cuerpos en los que no se contempla como método de estudio, la posibilidad de que una nave aterrice para poder recoger las muestras. Por eso la solución que se está desarrollando es pasar muy cerca y disparar un arpón.

Recordemos que en algunos cometas se han detectado compuestos orgánicos tales como aminoácidos, que podrían ser la explicación del origen panspérmico de la vida en nuestro planeta, y que la astrobiología en los últimos años ha considerado estas posibilidades lo cual, es un estímulo importante para impulsar muchos costosos proyectos de investigación espacial que pueden tener un interés astrobiológico.

Véase: NASA is developing a cannon harpoon to collect comet samples

Trasladando la pregunta del origen de la vida al exterior de La Tierra.

Leo con interés la noticia noticia siguiente:

Origen extraterrestre de ciertos ingredientes de la vida
Desde la década de 1960, los científicos han estado tratando de encontrar pruebas de que las nucleobases (bases nitrogenadas) que constituyen los bloques de construcción de nuestro material genético, vinieron a la Tierra en meteoritos.

Una nueva investigación indica que ciertas nucleobases llegaron (y llegan) a la Tierra a partir de fuentes extraterrestres, por medio de ciertos meteoritos y en una mayor diversidad y cantidad de lo que se pensaba previamente.

 

Cometa

Cometa

La pega de la presencia de nucleobases en meteoritos debida a la contaminación terrestre,  acaba de ser desestimada porque se han encontrado en muestras de varios meteoritos presencia de nucleobases que no se encuentran normalmente en la bioquímica de la Tierra.

Siendo estas nucleobases los ladrillos más elementales de la vida, el descubrimiento constituye un nuevo apoyo a la teoría del origen extraterrestre de la vida.

A cada nuevo paso de la ciencia parece que nos acercamos cada vez más al origen extraterrestre de la vida.

Por una parte eso convierte a nuestro planeta en un planeta menos especial de lo que nosotros pensábamos, y por otra se traslada la pregunta de cómo y cuándo se originó la vida, no ya en la Tierra, sino en el cosmos y cuan generalizado podría ser la presencia de vida en el universo, y si coexistimos en él junto a otras civilizaciones alienígenas.

El tema de la astrobiología y en particular la teoría de la panspermia han sido ampliamente tratados en este Blog:

  1. ¿Estamos solos en el espacio? (2011-04-04 20:33:20)
  2. La isovalina levógira encontrada en asteroides es un nuevo indicio a favor de la panspermia. (2011-01-20 12:23:01)
  3. Se confirma que las sondas Viking descubrieron compuestos orgánicos en Marte hace 30 años. (2011-01-05 19:22:21)
  4. La Tierra rara. (2010-09-27 11:19:59)
  5. Bacterias de la Tierra sobreviven 553 días en el exterior de la ISS. (2010-08-25 13:05:14)
  6. Crece el interés científico por la búsqueda de vida en Marte. (2010-08-20 09:43:51)
  7. ¿Ha sido ya demostrada la teoría de la panspermia? (2010-02-08 11:32:51)
  8. Recientes indicios a favor de la panspermia. (2009-10-09 11:02:14)
  9. ¿Se puede saber si la glicina hallada en el cometa Wild 2 es de origen extraterrestre? (2009-08-18 21:23:14)
  10. Argumentando a favor de la panspermia. (2009-06-18 13:22:43)
  11. Material genético hallado en meteorito (2008-06-14 18:07:19)

Tristeza por la defunción en Marte de un de héroe de la exploración espacial.

¡Qué lástima! De los dos robots gemelos Rover, que se han comportado como héroes en Marte, finalmente, uno de ellos, el Spirit ya ha sido dado por muerto.

Rover marciano

Rover marciano

El Spirit aterrizó en Marte el 4 de enero de 2004 y su gemelo Opportunity aterrizó tres semanas después el 24 de enero de 2004.

El costo total de la construcción, lanzamiento, amartizaje y operación de los rovers en la superficie marciana durante los primeros noventa días, que era el tiempo estimado de duración de la misión, contó con un presupuesto de 820 millones de dólares (aprox. 680 millones de euros).

Ambos son un ejemplo de supervivencia robótica que ha sobrepasado ampliamente cualquier expectativa. La información que han entregado es extraordinariamente valiosa.

Yo les dediqué en 2009 un par de artículos:

El Spirit, hoy dado por muerto, llegó a estar a punto de quedar inutilizado en 2009 por la acumulación de diversos problemas, pero  los técnicos de la NASA consiguieron “rejuvenecer” el Spirit., después de eso continuaron una serie de problemas recurrentes con su antena. La suma de desgastes y de sucesivos problemas derivados de la extraordinaria dureza del clima marciano, han terminado con la vida de este increíble robot.

La noticia a grandes rasgos es la siguiente:

NASA to Abandon Mars Spirit Rover
(Traducimos unos fragmentos de esta noticia)

El Spirit está muerto.

La NASA dijo el martes que renunciaba a los esfuerzos por recuperar el contacto con el Spirit, uno de los dos Rovers en Marte. El Spirit, ha quedado atascado en una trampa de arena durante dos años, y el año pasado quedó en silencio. El invierno llegó y sus paneles solares ya no podían generar suficiente electricidad. Los ingenieros esperaban que el Rover pudiera revivir cuando volviera la primavera, pero no ha vuelto a dar señales de vida.

Ahora, los días marcianos se hacen más cortos, y los administradores del Spirit han decidido que no vale la pena dedicarle tiempo y dinero.

[…] «Su gemelo, el Opportunity, que sigue funcionando en el otro lado del planeta.

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