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¿Qué es eso del PH del lodo tóxico, y qué importancia tiene?

Vertido de lodo rojo en Hungría.

Vertido de lodo rojo en Hungría.

Hagamos un poco de ciencia divulgativa. Los fluidos tóxicos provocados por el vertido de barro rojo tras la ruptura de una balsa con residuos de aluminio en Hungría han llegado al río Raba, afluente del Danubio siendo la alteración del valor del PH su efecto más lesivo en los ecosistemas acuáticos, pero ¿sabemos a que se refieren? ¿Sabemos evaluar la gravedad de lo que nos están contando?

Los datos que sabemos son los siguientes:  El vertido, de un millón de metros cúbicos de lodo rojo, provocado por la rotura del muro de contención de la balsa en la que se almacenaba contiene aún residuos con un volumen siete veces superior al derramado.

Este ya ha causado siete muertes, 150 heridos y cientos de evacuados. La recuperación de la zona bajo una dirección científica rigurosa costará muchísimo más en términos económicos que lo que habría costado evitar el desastre y la recuperación pese a todo puede no ser total.

Definición del PH:

La medida de la acidez o de la alcalinidad de una solución acuosa se hace usando valores en unidades de PH.

El PH indica la concentración de iones hidronio [H3O+] (o de  hidrogeniones [H+]) presentes en dicha solución acuosa.

Concretamente el PH es el logaritmo decimal cambiado de signo de la concentración de tales iones que va de 0 a 14, y donde el valor 7 representa un grado de acidez neutro (ni ácido ni alcalino). Valores menores de 7 representan valores ácidos y mayores que siete alcalinos. Estos serán más ácidos o más alcalinos cuanto más alejados se encuentren del valor 7.

Medir el PH con una precisión de medio grado es muy fácil. Basta con usar un papelito que cambia de color al contacto con el agua. Los aficionados a la acuariofilia lo usamos con mucha frecuencia. Para medidas de mayor precisión se usa un pachímetro digital.

La sosa cáustica por ejemplo alcanza valor máximo de 14 de PH y el lodo tóxico alcanzó los 13.

Contaminación del lodo rojo en Hungría:

El primer día el lodo tóxico alcanzó un pH de 13 capaz de provocar quemaduras en la piel humana. El grado detectado fue bajando y en la confluencia con el Danubio, y en la mañana del día 10 de octubre marcaba un PH de 9,3 que continuaba siendo muy alto.

Para la fauna piscícola del Danubio todo valor que este fuera del rango de PH entre 6.5 y 7.3 sería perjudicial.  Hay aguas ligeramente alcalinas en algunos ecosistemas que tienen peces adaptados a vivir en esas condiciones de alcalinidad, pero un PH de 9.3 es un valor capaz de exterminar toda la vida acuática del Danuvio y de la mayoría de los ríos y lagos de nuestro planeta.

¿Que nos enseña la acuariofilia?

Coma acuariófilo con muchos años de experiencia y como biólogo puedo afirmar que en un acuario se recomienda no provocar nunca una variación de PH superior a 3 décimas de grado de PH en un sólo día, porque supone un gran esfuerzo a los peces para adaptarse. Si la variación es aún más rápida o más intensa puede ser fatal para la mayoría de los organismos acuáticos ya que estos necesitan bastante tiempo para adaptarse.

En la naturaleza las variaciones de PH son suaves. Si a esto añadimos que en el reciente caso de contaminación nos hemos salido del rango del PH tolerado por las especies acuáticas de este ecosistema, se comprende lo desastroso de este vertido tóxico, y las escenas de grandes cantidades de peces muertos flotando en aguan que se han visto en algunos lugares.

Detalle de la instalación de un peachímetro digital en un acuario.

Detalle de la instalación de un peachímetro digital en un acuario.

Un ser humano puede ingerir en pequeñas cantidades soluciones con valores de PH tan ácidos o tan alcalinos que matarían a cualquier pez, porque nuestro organismo tiene mecanismos que mantienen el PH y la temperatura de nuestra sangre constantes. Por el contrario, el agua de un ecosistema en algunos aspectos, es para el pez como si fuera su propia sangre y cualquier cambio brusco los puede matar.

Por mi experiencia me doy cuenta del efecto dominó que un desastre como el reciente provoca en un ecosistema acuático.

Cuando todo parezca controlado, podría aparecer una plaga de algas Cyanophytas tóxicas como efecto de la ruptura del equilibrio biológico y del desequilibrio de sales minerales. Ningún bicho se come esas asquerosas algas.

Las nuevas grietas que han aparecido en la balsa de Hungría hacen temer nuevos vertidos que aumentarían la dimensión del desastre actual. Estamos ante un suma y sigue de recientes desastres ecológicos provocados por el ser humano y calificados siempre de accidentes.

Yo me temo que de producirse los nuevos vertidos, que dicen pueden producirse en breve, provocarán tal daño que el Danubio de años venideros por muy recuperado que esté, jamás se parecerá al Danubio del 2009. Se perderán especies autóctonas importantes y especies invasoras ocuparán su lugar. En realidad eso ya había empezado a producirse El mejillón cebra es un ejemplo.

Otros desastres ecológicos en el 2010:

La explosión de una plataforma petrolífera de la petrolera BP provoca un enorme vertido de petróleo en el Golfo de México.

El 22 de abril de 2010se detectó un grave derrame de petróleo en el Golfo de México. Coincidentemente, el desafortunado accidente ocurrió el mismo día en el que se celebraba en el mundo entero el Día de la Tierra.

La contaminación accidental en el arrecife de la gran barrera australiana:

Para un ecosistema enfermo (la gran barrera) que lucha por recuperarse y volver a su punto de equilibrio que le ha caracterizado durante millones de años, una fuerte contaminación accidental puede ser el golpe de gracia.

El carguero chino ‘Shen Neng 1′ quedó varado el 3 de abril de 2010 en un banco de arena a 70 kilómetros de la costa, cerca de la turística isla de Kepel, al noreste de Australia.

Este incidente se sumó a la fuga de petróleo ocurrida en marzo de 2009, cuando un escape del buque contenedor Pacific Adventurer contaminó las costas de la cercana isla Moreton y las playas del litoral de Queensland.

Una invitación a la reflexión:

Los grandes desastres ecológicos son cada vez más frecuentes. Las agresiones al medioambiente son cada vez mayores. La sensibilidad a estos desastres se está perdiendo porque se están convirtiendo en cotidianos. Debería ser todo lo contrario porque el planeta ya está en una situación de deterioro que supone un peligro real para nuestra supervivencia a largo plazo.

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2 comentarios

  1. AquariosTv

    Las personas que se dedican a tener un acuario plantado no comprenden realmente la importancia de medir el pH. Algunas incluso nunca compran un kit basico para medirlo. Esto muestra que dentro del mundo de los acuarios existen muchas personas que no emplean realmente los conocimientos que estan disponibles en paginas como esta. Es realmente una pena saber que aun existen personas que tienen un pez en una pecera de menos de 1 US Gallon de agua.

    Por otro lado me hiciste reflexionar sobre todas las catastrofes naturales que afectan la vida en el agua. Recientemente hicimos un estudio en mi ciudad: 7 rios, y solo uno de ellos tenia parametros normales de pH, el resto presentan valores realmente absurdos. Ahora incluso es mas ‘estable’ el pequeno ecosistema creado en mi acuario que los rios de mi ciudad.

  2. Antonio Castro

    AquariosTv, Las aguas continentales son los ecosistemas más amenazados que existen. Algunas especies de peces desaparecidas en la naturaleza son mantenidas en algunos acuarios de aficionados. Me pregunto si eso sirve de algo dado que recuperar un ecosistema es muy difícil y podría decirse que esas especies están destinadas a vivir permanentemente en cautividad, y eso mientras quede alguien que continúe su reproducción.

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